domenica, 29 Gennaio 2023

Questa startup sta costruendo una fabbrica per trasformare in modo sostenibile il gas naturale in fertilizzante

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Articolo di Alex Knapp, Forbes

Traduzione di Flavia Stefanelli

In tutto il mondo, l’agricoltura dipende dalla produzione di ammoniaca per creare fertilizzanti. Questi fertilizzanti consentono a miliardi di persone di essere nutrite, ma hanno un costo notevole per il cambiamento climatico: quasi l’1% delle emissioni globali di gas serra proviene dalla produzione di fertilizzanti.

È qui che si inserisce la startup Monolith Materials. L’azienda utilizza un processo per rompere il gas naturale per produrre nerofumo, che è comunemente usato in materiali come la gomma, così come l’idrogeno, che può essere utilizzato per una varietà di scopi— in questo caso, combinato con azoto, per creare ammoniaca.

L’impianto che Monolith sta attualmente costruendo produrrà alla fine circa 275.000 tonnellate di ammoniaca all’anno, oltre a 180.000 tonnellate di nerofumo. Farà parte di un importante impianto di produzione situato ad Hallam, nel Nebraska, dove la società ha appena aperto il suo primo impianto di produzione di nerofumo. La costruzione dovrebbe iniziare il prossimo anno e funzionerà in modo tale che il 100% della sua energia provenga da fonti rinnovabili.

Siamo molto simili a un’auto elettrica“, afferma Rob Hanson, cofondatore e CEO di Monolith Materials. “Non abbiamo emissioni dirette nel nostro stabilimento, ma come un’auto elettrica, ciò che conta è da dove proviene l’elettricità.”

Ingegnere di formazione, Hanson ha fondato l’azienda nel 2012 insieme a Pete Johnson, che ha incontrato mentre lavoravano entrambi presso l’azienda energetica AREVA. Anche se all’epoca, in realtà non avevano un’idea. “Abbiamo iniziato con un pezzo di carta bianco“, spiega Hanson. Il loro obiettivo era trovare un’idea imprenditoriale che fosse sia ambientalmente innovativa che finanziariamente sostenibile.

È stato nel corso della ricerca di idee che hanno appreso di un processo chimico chiamato pirolisi del metano, in cui il gas naturale viene riscaldato senza essere esposto all’ossigeno. Il calore costringe le molecole a scindersi in carbonio da un lato e idrogeno gassoso dall’altro. L’idrogeno può essere venduto tale e quale o utilizzato per scopi diversi.

Il carbonio viene utilizzato per produrre nerofumo in modo sostenibile. Il processo esistente, dice Hanson, produce molta anidride carbonica. Risulta anche competitivo in termini di costi, afferma, fare soldi dalla vendita dell’idrogeno è un bonus finanziario.

Se tutto il processo fosse stato produrre nerofumo e idrogeno ventilato, saremmo comunque competitivi“, afferma.

L’approccio ha consentito alla società di raccogliere fino ad oggi circa 274 milioni di dollari, dichiara Hanson, da aziende quali Cornell Capital LLC, Warburg Pincus e Azimuth Capital Management. Questo è un capitale sufficiente, secondo Hanson, per aver permesso all’azienda di sviluppare la sua tecnologia, mettere in funzione il suo primo impianto in Nebraska e passare alla fase di progettazione e ingegneria per l’impianto più grande, nonché la capacità di produzione di ammoniaca.

In qualità di investitore in crescita, Warburg Pincus è stato attratto da Monolith a causa del suo modello economico dirompente e dell’impegno a produrre sostanze chimiche essenziali in modo rispettoso dell’ambiente“, ha detto a Forbes John Rowan, amministratore delegato di Warburg Pincus. “Monolith è un ottimo esempio di aziende che continuano a guidare la transizione energetica”.

Da parte sua, Hanson è gratificato nel vedere che l’idea originale che lui ed i suoi cofondatori hanno messo su quel pezzo di carta bianco iniziano a concretizzarsi. “L’ammoniaca è una pietra miliare nel nostro viaggio, è una sostanza chimica prodotta dall’idrogeno esistente e possiamo renderla più pulita”.

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