lunedì, 20 Settembre 2021

L’arma contro il cambiamento climatico potrebbe galleggiare

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Articolo di Stanley Reed, The New York Times

Traduzione di Flavia Stefanelli

Portando i mulini a vento in acque più profonde, si sta aprendo un’opportunità.

Un aggeggio dall’aspetto strano che potrebbe rappresentare una nuova frontiera dell’energia pulita si trovava nelle acque a fianco di un bacino di carbone, qui in una baia a nord-ovest Spagna.
Questo mulino a vento galleggiante con una torre a circa 600 piedi di altezza ha aspettato nel porto. Dopo aver atteso la fine del mare mosso e della pandemia di coronavirus, è stato rimorchiato in ritardo per unirsi ad altri due mulini ancorati nel Atlantico in 330 piedi di acqua a 11 miglia di distanza da Viana do Castelo sulla costa nord-occidentale del Portogallo.
L’idea è di provare a picchettare una nuova vasta area degli oceani per l’industria energetica del vento. L’idea di generare elettricità dal vento è iniziata da terra, gli sviluppatori hanno iniziato, guidati da Orsted della Danimarca, ad avventurarsi in mare nei primi anni ’90 per cercare spazi ampi e per sfuggire alle obiezioni dei vicini sul mostro roteante che avevano accanto. Tre decenni dopo, l’offshore è ora il segmento in più rapida crescita, ma i parchi eolici marini sono stati limitati nelle acque basse, in modo da consentire alle turbine di appoggiarsi su pile o altri supporti sul fondale marino. Gli esperti del settore, stimano circa a 200 piedi in profondità.
Se le piattaforme potessero essere collocate quasi ovunque in mare, “potremmo andare in aree in cui non abbiamo mai sfruttato il vento “, ha dichiarato José Pinheiro, direttore del progetto WindFloat Atlantic.
La piattaforma del signor Pinheiro galleggia su tre colonne parzialmente sommerse, ciascuna di circa 100 piedi di lunghezza. Le passerelle d’acciaio colmano gli spazi vuoti tra i cilindri giganti. I sensori segnalano alle pompe di aggiungere o rimuovere acqua dalle colonne per mantenere la piattaforma al giusto livello e generare così, un vento ottimale. Nel mare dolce della baia, la nave, che pesa migliaia di tonnellate, sembrava notevolmente stabile.
In una conversazione nell’ufficio dell’edificio del porto, il signor Pinheiro ha detto che le turbine su piattaforme galleggianti consentirebbero agli sviluppatori eolici di seguire l’esempio dell’industria petrolifera, che di solito trivella nelle acque ad un miglio di profondità. Questo aprirebbe mercati come la costa occidentale degli Stati Uniti, la Francia e la Corea del Sud. La maggior parte dei parchi eolici offshore sono stati installati fuori da paesi come Gran Bretagna, Germania, Danimarca e Cina, che hanno grandi spazi di acque poco profonde che si estendono dalle loro coste.
L’eolico offshore si è impennato negli ultimi tre decenni, quando le turbine sono diventate più grandi e più potenti, riducendo i costi. Pur rappresentando ancora meno dell’1 percento dell’elettricità mondiale, l’eolico offshore è cresciuto di quasi il 30 percento rispetto all’anno precedente ed è diventato un settore importante per la produzione di energia nel nord Europa. Quanto potrebbe diventare importante quest’arma nella battaglia contro i cambiamenti climatici? Gli analisti presso l’Agenzia internazionale dell’energia, con sede a Parigi, stimano che se la tecnologia galleggiante fosse ampiamente adottata, l’industria avrebbe il potenziale tecnico per fornire, eventualmente, l’equivalente di 11 volte la domanda mondiale di energia elettrica. La generazione di elettricità è sia la fonte di emissioni che il potenziale mezzo per ridurli. Molti analisti hanno affermato che alimentare tutto, dalle macchine alle fabbriche, con elettricità pulita è necessario per svolgere un ruolo importante nel raggiungimento degli obiettivi climatici.
Certo, con la pandemia probabilmente, sono in arrivo mesi di decisioni e investimenti lenti e ci sono ostacoli al dispiegamento di nuovi dispositivi, compreso il perfezionamento della tecnologia e l’ostilità dei governi ad aprire grandi porzioni delle loro acque agli sviluppatori. L’esperienza recente ha già dimostrato che l’eolico offshore risulta attraente per gli investitori come i fondi pensione, perché i progetti da miliardi di dollari offrono rendimenti prevedibili e contribuiscono alla battaglia contro i cambiamenti climatici.
Anche Big Oil si sta spostando verso l’eolico offshore. Le aziende, soprattutto in Europa, sono state sottoposte a pressione crescente da governanti, ambientalisti e investitori per spostare le loro attività lontano dal petrolio che causa emissioni e gas. Inoltre, queste aziende vedono somiglianze tra questa industria e i loro giganteschi progetti petroliferi in acque profonde. Uno degli investitori del progetto, Repsol, una compagnia petrolifera spagnola, ha assunto impegni ambiziosi per ridurre le proprie emissioni di carbonio e sta cercando mezzi per raggiungerli.
“Il motivo principale è che siamo coinvolti in un progetto all’avanguardia”, ha affermato Maria Victoria Zingoni, amministratore delegato esecutivo dell’azienda imprese commerciali e monumenti. “Vogliamo testarlo e imparare da esso.”
Il parco eolico installato nel nord-ovest del Portogallo si limita all’uso delle più grandi turbine disponibili. Queste macchine, fornite da una joint venture di Vestas Wind Systems della Danimarca e Mitsubishi Heavy Industries del Giappone, sono enormemente potenti, con lame di 260 piedi di lunghezza. Le tre piattaforme genereranno abbastanza elettricità per illuminare una città di 60.000 persone, ha affermato Pinheiro.
Il progetto Portogallo segna la seconda fase di una lunga campagna per progettare una macchina galleggiante che può competere con altre fonti di energia. Una piattaforma più piccola è stata testata con successo nelle acque portoghesi nel 2011. Equinor, una compagnia energetica norvegese, ha aperto una piattaforma nel Mare del Nord nel 2009, gestisce un piccolo parco eolico galleggiante al largo della Scozia e ha progetti per gli altri parchi che possiede.
In questi primi progetti sono stati superati i dubbi sul fatto che una turbina eolica a centinaia di piedi di altezza, potrebbe funzionare senza intoppi su una base che si trova in mezzo al mare mosso.
“Non abbiamo bisogno di dimostrarlo, l’eolico offshore in mare aperto è praticabile, perché Principio Power ed Equinor lo hanno accertato molto tempo fa “, ha detto Henrik Stiesdal, un pioniere del vento, che sta lavorando sulla propria piattaforma galleggiante con il sostegno di Royal Dutch Shell ed Equinor. Principle Power, una società con sede in California, ha progettato le piattaforme WindFloat e possiede una piccola partecipazione nel progetto.
Un passo importante, ha detto Finn Gunnar Nielsen, che ha contribuito a progettare l’Equinor floater, è la progettazione di un software di controllo per la turbina che compensi anziché aggravare il movimento della piattaforma.
Rimane da determinare quale dei diversi concetti di design sviluppati ha più senso e come costruire centinaia di piattaforme rapidamente e farle diventare economicamente rilevanti nel settore, ha detto.
“Ci vorranno altri cinque anni per raggiungere l’obiettivo lì” ha detto Donlinique Roddier, un architetto e fornitrice Exxon Mobil enr ployee, che ha sviluppato il concetto di WindFloat con i colleghi di Principle Energia. Il signor Roddier ha lasciato l’azienda e ora sta avviando Ocergy che mira a produrre boe per la raccolta di dati su meteo, balene e pesci.
WindFloat, il cui costo è stato stimato nel 2018 a 125 milioni di euro, o circa 137 milioni di dollari ad oggi, è la più grande posseduta da EDP Energie rinnovabili. Sono arrivati circa 60 milioni di euro attraverso un prestito della Banca europea per gli investimenti, una parte dell’Unione europea, a sostegno di ciò che considera essere promettente, nel settore delle tecnologie rinnovabili. In confronto, turbine di simili dimensione installate sul fondo del mare hanno un costo di circa 20 milioni di euro ciascuno quando sono utilizzate in grandi strutture e, i costi possono essere distribuiti tra decine di piattaforme. La nuova tecnologia ha ancora “una lunga strada da percorrere”; ha detto Alexander Flotre, analista di Rystad Energia, una società di ricerche di mercato.
WindFloat ha subito ritardi e costi elevati e ha lottato con i cantieri navali locali che costruiscono le piattaforme, spingendo per la sua installazione in inverno, quando c’era ancora il mare mosso per rimorchiare le piattaforme fuori dal porto. La pandemia ha aggravato questi ritardi. Pinheiro ha anche detto che i sistemi informatici progettati per mantenere le due piattaforme bilanciate hanno impiegato più tempo di quanto previsto. Le due piattaforme che sono state installate sono collegate ai guadagni della Griglia portoghese. Joäo Metelo, amministratore delegato di Principle Power, ha dichiarato che l’obiettivo finale è costruire parchi eolici molto più belli, abbattere i costi attraverso la razionalizzazione, il design e le economie di scala.
Il signor Metelo ha affermato che i parchi eolici di queste dimensioni genererebbe probabilmente elettricità ad un costo di circa 200 euro per megawattora, una misura di potenza all’ingrosso, nel corso delle loro vite, che può arrivare a 25 anni. È stato stimato che su scala di gran lunga maggiore e turbine ancora più grandi sul mercato, in futuro potrebbero scendere a 50 euro per megawattora. Lo ha affermato Stiesdal, ex capo responsabile della tecnologia di Siemens Gamesa – il più grande produttore di turbine offshore – poiché i costruttori di mulini a vento avevano ridotto i costi costruendo le enormi macchine in componenti nelle fabbriche, che possono poi essere assemblati con una gru a terra o in mare. Le piattaforme mobili avranno bisogno dello stesso tipo di processo industriale, ha detto. “Alla fine, arrivi a un punto in cui ti rendi conto che l’unica via percorribile sono le attrezzature di fabbrica”.
Non sarà difficile immaginarlo una volta avviati questi progetti. Gli sviluppatori stanno già costruendo centrali eoliche offshore convenzionali con una capacità di generazione 50 volte superiore a questo pilota galleggiante. Orsted, una società danese che è diventata la più grande sviluppatrice offshore, sta costruendo una serie di parchi eolici nel Mare del Nord al largo dell’Inghilterra nord-orientale con capacità di generazione paragonabile alle centrali nucleari.
Alla fine, avrà senso muoversi più lontano e più in profondità, ha detto Nielsen, un designer della piattaforma galleggiante Equinor che è ora direttore del Bergen Offshore Wind Center presso l’Università di Bergen In Norvegia. Il vento più forte e più costante è disponibile, ma più lontano. Avere più punti tra cui scegliere dovrebbe inoltre offrire un maggiore margine di manovra per ridurre il potenziale conflitto tra pesca, interessi e progetti eolici.
“Se l’industria eolica si espanderà”, ha detto, “dovranno davvero spostarsi in acque più profonde “.

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